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27 Apr 2011
取自2011年4月号 物理世界

关于世界末日与灾难的三本书

某人手中的地球图形
珍贵:确保地球安全涉及从过去的灾难中学习。 (由iStockphoto.com/Kasia75提供)

最终启示录

威胁地球生命的灾难清单很长,种类繁多。但是,有关此类灾难的书籍清单甚至更长。回顾现在的糟糕时机,我们选择了本月来回顾三本探讨灾害科学的最新书籍。在这三者中, 末日审判科学:大规模毁灭科学 是最常规的。在其中,科学作家布莱恩·克莱格(Brian Clegg)展示了许多可能的世界末日场景背后的科学和历史之旅,从不太可能的(反物质炸弹和吞食行星的黑洞)到太真实的(气候变化)。并非所有的对象都覆盖相同的深度。例如,海啸,地震,小行星撞击,超火山爆发,外星人入侵以及星际伽马射线爆发造成的辐射全都塞满了26页。相比之下,关于核武器的章节占据了本书的将近四分之一,而有关纳米技术和气候变化的章节也相对丰富。强调的原因之一可能是作者’自己的背景:克莱格是一名受过训练的物理学家,与自然灾害相比,他似乎更多地处在与物理学有关的灾难中。但是,作为书’经过深思熟虑的介绍和结论,克莱格对从某种意义上讲是由科学引起的灾难不仅感兴趣,而且对科学也很感兴趣。注意到居里夫人死于放射线诱发的白血病,他注意到“scientists don’在保持自己和他人安全方面总是有良好的记录”。诸如此类的冷酷态度-克莱格一直与许多科学家表现出轻微的自闭症症状紧密联系-对局外人对科学界的看法产生有害影响。

•2010年圣马丁斯出版社£18.99 / $ 25.99hb 304pp

科学的阴谋?

美国政府对科学研究的大规模支持诞生于第二次世界大战。为了在和平时期保持联邦资金的流动,科学家们反复发出有关小行星撞击和气候变化等自然灾害的警报-这些解决方案不可避免地需要更多的政府资助的研究。至少这是詹姆斯·本内特(James Bennett)在 世界末日大厅:人造卫星,火星人和掠夺流星的炒作和恐慌。就像这个提要所表明的那样,弗吉尼亚州乔治·梅森大学的政治学家贝内特对政府对科学研究的支持怀有敌意,或者,正如他所说,“联邦拨款条例”。但是,皮肤足够厚的读者经得起反复的侮辱,便会在贝内特身上发现一些真相。’的反政府意识形态。正如他指出的那样,国家资助的科学并不总是一件好事:这还意味着要用大坝,补贴的采矿和武器测试来破坏美国西部的大片土地。而且,的确,在以前,科学在没有国家支持的情况下可以很好地运作。正如Bennett在书中所描述的’在开头几章中,美国天文学在20世纪初的兴起几乎完全由慈善家资助。然而,他的私人资助的科学乌托邦有一个根本的缺陷。他用来形容它的轶事之一涉及19世纪“有用知识传播学会”,在以每张25美元的价格售出300多名会员后,自己建立了一个天文台。这听起来似乎是平等主义者,但值得注意的是(正如贝内特所没有),按人均GDP衡量,当天文台在1845年开放时,对普通人来说,25美元的价值相当于今天的12,300美元。事实是,在19世纪后期之前,科学家绝大多数是贵族或可以说服贵族在经济上支持他们的人。那真的是更好的系统吗?

•2010年施普林格£22.99 / $ 24.95pb 200pp

事情崩溃了

泰桥灾难,紧张的家庭垄断游戏和撒哈拉沙漠中的植被丧失有什么共同点?根据布里斯托大学物理学家伦·费舍尔(Len Fisher)的说法,他在书中均以它们为例 崩溃,危机和灾难,他们都有话要告诉我们“critical transitions”,当系统“突然,没有明显的警告…跳到一个非常不同的状态”。有时,这种过渡很明显,例如1879年横穿苏格兰的铁路桥梁坍塌时’泰河口,或球员无奈地推翻大富翁板。其他诸如荒漠化之类的则更为微妙,并带有特征性的标志,如果正确解释,这些标志可以提醒观察者即将发生的变化。费舍尔写道,关键点在于“预测和处理此类灾难,我们需要能够预测转换点”。他的书概述了三种重叠的方法。其中之一就是巨变理论,将容易发生转变的系统分为不同的数学类型-包括一种“cusp catastrophe”,被用来解释爱恨关系和弯角狗的行为。第二种方法是计算机建模,可用于预测复杂情况的结果,而第三种方法则专注于早期预警迹象,例如动物种群的波动。即使绑定Fisher的线程,也都是令人着迷的东西’在一起的例子有时似乎很薄弱。

•2011年基础书籍£13.99 / $ 23.95hb 256pp

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